Curiosity : 5 années (terrestres) sur Mars

Curiosity : 5 années (terrestres) sur Mars

Arrivé le 6 août 2012, le rover Curiosity de la NASA a parcouru presque 20 km en 5 années (terrestres) et démontré que la planète rouge avait été habitable il y a plus de 3 milliards d’années.

Joyeux anniversaire Curiosity ! Le 6 août 2012 à 5h17 Temps Universel Curiosity se posait sur Mars après un voyage d’un peu plus de 9 mois (le décollage de Floride avait eu lieu le 26 novembre 2011). Bien évidemment, le rover de la NASA arpentant la planète rouge, il conviendrait plutôt de s’appuyer sur un calendrier martien (l’année dure alors 668 jours de 24h et 40 mn). Mais une telle célébration en référence terrestre permet à l’agence américaine de rappeler régulièrement la moisson scientifique de cette mission en particulier et de son programme d’exploration en général. Ce qui est toujours utile dans un contexte de tension sur les budgets votés.

2 instruments français sur Mars

Dans la vidéo ci-dessous, la NASA fait le bilan à 5 ans de Curiosity.

On remarque ainsi notamment presque 20 km parcourus, 200 000 images ou 15 échantillons de roches et du sol analysés. Surtout, et seulement 7 mois après son arrivée, les données recueillies par le rover démontraient que Mars avait été habitable il y a un plus de 3 milliards d’années : là où se trouvait Curiosity, de l’eau coulait avec des conditions favorables à l’éclosion du vivant. Ce qui ne veut pas dire que le vivant a éclos sur cette planète. Cette question en revanche reste toujours en suspens.

La vidéo ci-dessous résume 5 ans de déplacements de Curiosity sur Mars.

Au cœur de cette réussite, il convient de signaler la participation de premier ordre de 2 instruments conçus en coopération avec le CNES, l’agence spatiale française. Il s’agit de la ChemCam (Chemical Camera), une caméra laser qui permet d’analyser à distance roches et sol, et du chromatographe en phase gazeuse (GC pour Gas Chromatograph) du laboratoire embarqué SAM (Sample Analysis at Mars) chargé de déterminer la composition des échantillons prélevés avec le bras robotique du rover.

La maquette taille réelle de Curiosity est toujours exposée à la Cité de l’espace (dans le bâtiment Astralia, près de l’entrée de la salle IMAX). Crédit : Aude Lesty / Cité de l’espace

La maquette taille réelle de Curiosity est toujours exposée à la Cité de l’espace (dans le bâtiment Astralia, près de l’entrée de la salle IMAX).
Crédit : Aude Lesty / Cité de l’espace

Dans la vidéo ci-dessous réalisé par la Cité de l’espace avant l’atterrissage du rover, Sylvestre Maurice de l’IRAP à Toulouse explique le fonctionnement de la ChemCam.

Et ci-dessous, Michel Cabane de l’université Pierre et Marie Curie nous parle du deuxième instrument français.

Tout aussi extraordinaire soit le bilan de Curiosity, il ne faut pas oublier un autre rover sur Mars : Opportunity. Arrivé le 25 janvier 2004, il détient le record de la durée opérationnelle sur cette planète. De plus, avec presque 45 km au compteur, il possède le record de tout engin roulant sur un autre corps céleste que la Terre.

Panorama de Mars par Opportunity réalisé en combinant plusieurs clichés pris en juin 2017. Crédit : NASA/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State Univ.

Panorama de Mars par Opportunity réalisé en combinant plusieurs clichés pris en juin 2017.
Crédit : NASA/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State Univ.