InSight est en route vers Mars

InSight est en route vers Mars

Le 5 mai, la sonde de la NASA InSight s’est envolée avec succès vers Mars. Son atterrissage est prévu pour le 26 novembre de cette année.

Mars a beau être la planète vers laquelle nous avons envoyé le plus de sondes, beaucoup reste à apprendre sur ce monde, notamment sa structure interne. Le cœur de la planète rouge, pour ainsi dire, est donc l’objectif principal de l’atterrisseur InSight de la NASA. Et pour mener à bien cette mission, il emporte le sismomètre SEIS réalisé avec le CNES, l’agence spatiale française.

Un lancement réussi… dans le brouillard !

InSight est le premier engin d’exploration planétaire qui s’envole de la base de Vandenberg en Californie. La côte ouest des États-Unis n’est pas un lieu favorable pour ce type de lancement puisqu’on ne peut pas se diriger vers l’Est (survol de zones habitées). Toutefois, l’Atlas V dispose de suffisamment de puissance pour envoyer InSight vers la planète rouge même sans bénéficier du classique effet de fronde.
La veille du samedi 5 mai, premier jour de la fenêtre de lancement, la météo apparaissait comme peu coopérative avec seulement 20% de conditions conformes. Le brouillard, fréquent en fin de nuit et en matinée à Vandenberg, empêchait de répondre aux critères exigés de visibilité. De plus, avec un envol prévu à 04:05 du matin heure locale (13:05 heure française), on ne pouvait guère espérer d’amélioration… Pourtant, lors du compte à rebours final, la météo s’afficha au vert et l’Atlas V mit à feu son premier étage pour quitter la Californie. En revanche, les personnes sur place ont bien plus entendu le départ d’InSight qu’elles ne l’ont vu !

En collaboration avec le CNES, la Cité de l’espace vous a fait vivre en direct l’envol de cet atterrisseur martien au sommet d’un lanceur Atlas V depuis la base de Vandenberg en Californie. La fenêtre ci-dessous vous permet de revoir le direct vidéo en français organisé à l’occasion.

Comme prévu, 1 heure et 33 minutes après le décollage, InSight s’est séparé de l’étage Centaur de l’Atlas V (le deuxième étage) avec suffisamment de vitesse pour atteindre la planète rouge dans presque 7 mois. La direction est également parfaitement celle visée, même si quelques corrections de trajectoires devront être menées comme il est d’habitude.

On notera que les 2 nano-satellites MarCO-A et B ont aussi été expédiés sur le bon trajet. De la taille d’une petite valise chacun, ils « rateront » volontairement Mars en passant à 3.000 km de distance et serviront de relais radio afin de transmettre vers la Terre le signal d’InSight alors qu’il se posera.

Les secrets de l’intérieur de Mars

Les enjeux scientifiques de la mission InSight sont tournés vers Mars en tant que planète tellurique. Son noyau est-il encore liquide, quelle est l’épaisseur de son manteau, subsiste-t-il une activité tectonique ? Pour répondre à ces questions et d’autres liées à l’intérieur de la planète rouge, l’atterrisseur nommé InSight (INterior exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) emporte 2 instruments principaux : HP3 qui mesurera les flux thermiques à 5 m de profondeur et le sismomètre SEIS (Seismic Experiment for Interior Structure). C’est ce dernier instrument qui a été réalisé avec le concours essentiel du CNES.

La vidéo ci-dessous du CNES présente les enjeux de cette mission et le défi technique que représente SEIS.

D’une précision inégalée pour un sismomètre embarqué sur une sonde, SEIS permettra «d’écouter battre le cœur de Mars» comme le dit l’agence spatiale française dans ses communiqués. La structure interne de la planète, mais aussi son histoire géologique seront dévoilées grâce aux données récoltées. De plus, Mars étant une planète tellurique (essentiellement composée de roche et de métal) au même titre que Mercure, Vénus et la Terre, InSight aidera donc de plus à mieux comprendre la formation de celles-ci.

Lire aussi cet article sur la conférence de presse du CNES du 19 avril à propos d’InSight et du SEIS.

L’atterrissage d’InSight sur Mars est prévu pour le 26 novembre de cette année.