MASCOT se posera sur Ryugu le 3 octobre

MASCOT se posera sur Ryugu le 3 octobre

Le site d’atterrissage du petit atterrisseur franco-allemand MASCOT sur l’astéroïde Ryugu a été choisi. Largué par la sonde japonaise Hayabusa 2, il vise une zone dénommée MA-9 où l’attendent des rochers de 30 m de haut !

Après 3 ans et demi de voyage, Hayabusa-2 a atteint son objectif le 27 juin : l’astéroïde Ryugu. Depuis cette date, la sonde japonaise tourne autour de ce géocroiseur (objet dont l’orbite recoupe par moment celle de la Terre) d’environ 1 km de large afin d’en dresser une cartographie détaillée. Outre l’intérêt scientifique (mieux connaître la surface), cette phase a pour but d’identifier les zones où pourront se poser les atterrisseurs emportés par Hayabusa-2 ainsi que la sonde elle-même.

Objectif MA-9 pour MASCOT

MASCOT est un acronyme qui signifie Mobile Asteroid Surface SCOuT et désigne un atterrisseur réalisé en coopération par l’agence spatiale française CNES et celle d’Allemagne, le DLR. En lui-même, ce parallélépipède de 30x30x20 cm est déjà un exploit technique puisque dans cette petite taille, et sans dépasser 10 kg, les ingénieurs ont réussi à caser 4 instruments scientifiques, l’électronique de bord, l’émetteur radio, un dispositif de déplacement et les batteries ! MASCOT ne comporte cependant aucun propulseur, ce qui induit que la sonde Hayabusa-2 va le larguer en direction de la zone visée sur Ryugu et qu’il poursuivra sa chute sans possibilité de correction de trajectoire et qu’il devrait ensuite rebondir à la surface en raison de la faible gravité qui y règne. 10 zones ont tout d’abord été retenues (vidéo ci-dessous).

Les équipes ont ensuite pesé les avantages et inconvénients des 10 sites. Il fallait tenir compte (entre autres) des possibilités de communication radio avec la sonde, du relief à la surface, de ce que les instruments pourront récolter comme données, le tout sans risquer de gêner les 3 autres petits atterrisseurs Minerva japonais ou la sonde.

Dans la vidéo ci-dessous, Laurence Corda du CNES explique les contraintes de ce choix et le rôle de l’agence spatiale française, notamment pour le calcul de la trajectoire de MASCOT.

Les sites candidats pour MASCOT sont désignés MA-1 à MA-10. Le «gagnant» est MA-9 à 30° de latitude dans l’hémisphère sud de Ryugu. Des rochers allant jusqu’à 30 m de large attendent l’atterrisseur franco-allemand ainsi que des températures oscillant de -63 °C à +47 °C. La vidéo ci-dessous montre l’emplacement (en bleu) de MA-9 sur Ryugu.

C’est le 3 octobre au matin (heure en France métropolitaine) que MASCOT sera largué par Hayabusa-2 en direction de MA-9. En raison de rebonds possibles, on ne sait pas dans quelle orientation se trouvera l’atterrisseur. C’est pourquoi il est équipé d’une masse décentrée qui tourne autour d’un axe. Ce dispositif ingénieux doit redresser MASCOT pour le placer dans la position optimale d’utilisation de ses 4 instruments : le microscope infrarouge MicrOmega, la caméra CAM, le magnétomètre MAG et le radiomètre MARA. Le même dispositif pourra aussi faire faire des bonds (jusqu’à 70m) à l’atterrisseur afin d’examiner un autre endroit. La récolte de données durera jusqu’à 16 heures, la durée de vie prévue des batteries.

La vidéo du DLR ci-dessous (mais avec des titrages en français) explique la mission de MASCOT ainsi que son fonctionnement.

D’autres atterrissages sont prévus

L’arrivée de MASCOT le 3 octobre prochain n’est pas le seul atterrissage prévu de la mission Hayabusa-2. La sonde emporte aussi 3 petits rovers appelés Minerva-II1A et 1B et Minerva-II2. N’imaginez pas ici des engins avec des roues. De 17 cm de large et de 1,5 à 2,5 kg, équipés de panneaux solaires, de caméras et de capteurs thermiques, ils transmettront leurs mesures à Hayabusa-2. Grâce à des petits moteurs internes agissant par moment de force, ils sont capables de bonds et donc de déplacements.

Le schéma ci-dessous montre les emplacements respectifs des Minerva et de MASCOT sur Hayabusa-2.

Schéma Hayabusa-2

Crédit : JAXA/CNES/DLR/Cité de l’espace

Pour les Minerva-II1A et 1B, c’est le site dit N-6 dans l’hémisphère nord de Ryugu qui a été retenu. Leur largage est planifié pour le 21 septembre, un peu plus de 10 jours avant MASCOT. Minerva-II2 sera largué l’année prochaine. Enfin, Hayabusa-2 elle-même doit visiter la surface de Ryugu, l’objectif étant de récolter des échantillons de l’astéroïde avec son dispositif en forme de trompe. Les zones sélectionnées sont notées L08, L07 et M04 avec L08 en priorité. Hayabusa-2 tentera de s’y rendre une première fois fin octobre. Ces prélèvements seront ensuite ramenés sur Terre grâce à une capsule qui rentrera dans l’atmosphère et finira sa descente sous parachute en Australie (fin 2020 après 1 an de trajet de retour d’Hayabusa-2). Ci-dessous, un récapitulatif des zones retenues.

Crédit : JAXA

Crédit : JAXA