3000 sols pour Curiosity

3000 sols pour Curiosity

Depuis le 12 janvier 2021, le rover Curiosity a passé la barre des 3000 sols (jours martiens) sur la planète rouge. Il a aussi cumulé plus de 23 km parcourus.

Le 6 août 2012, Curiosity se posait au sein du cratère Gale sur Mars. À la fois laboratoire scientifique mobile et géologue robotisé, cet engin de 899 kg a récolté des données qui ont permis aux scientifiques de démontrer que la planète rouge avait autrefois (il y a 4 milliards d’années environ) connu des conditions favorables à l’émergence du vivant (ce qui ne veut pas dire que la vie s’y est forcément développée).

3000 jours martiens et la France participe

Le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie qui gère la mission a précisé que, le 12 janvier dernier, le rover avait atteint les 3000 sols à la surface de Mars. Les «sols» désignent les jours martiens qui sont un peu plus longs que ceux de la Terre puisqu’ils durent 24 heures et 39 minutes. Pour célébrer cette étape, le JPL a publié un impressionnant panorama qui a été acquis par le rover en novembre 2020 (cliquez ici si vous souhaitez télécharger la version de 29163×7353 pixels !).

Panorama acquis par Curiosity le 18 novembre 2020 (sol n°2946) et constitué de 122 clichés assemblés. Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

Panorama acquis par Curiosity le 18 novembre 2020 (sol n°2946) et constitué de 122 clichés assemblés.
Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

Ces 3000 sols témoignent de la longévité de Curiosity et donc de la pertinence des choix technologiques, car n’oublions pas que le rover subit l’environnement agressif de Mars, à savoir des températures très basses (jusqu’à -99°C), des radiations qui provoqueraient des pannes sur n’importe quel équipement informatique terrestre classique ou encore des poussières qui mettent à rude épreuve les différents mécanismes. Et la France est associée à ce succès puisque, via son agence spatiale CNES et l’Institut de Recherche en Astrophysique et Planétologie (IRAP) de Toulouse, elle fournit ChemCam, une caméra-laser capable d’analyser à distance les roches et le sol. Une coopération qui s’étend à la gestion scientifique de cet instrument franco-américain qui est ainsi contrôlé par des équipes situées aux États-Unis et aussi en France au Centre Spatial de Toulouse.

Un peu de compagnie… sans risque d’embouteillage !

Actuellement, Curiosity est le seul engin mobile opérationnel à la surface de Mars. Son unique «compagnon» robotique actif est l’atterrisseur (immobile) InSight de la NASA équipé d’un autre instrument français, le sismomètre SEIS. Aucune chance que le premier rejoigne toutefois le second, les deux engins étant séparés par 600 km !
Et la distance sera bien plus grande pour Perseverance, le nouveau rover martien (1 tonne) de la NASA qui doit se poser le 18 février prochain et qui reprend l’architecture générale de Curiosity, mais avec des instruments tournés vers la recherche de traces de vie passée. L’IRAP est à nouveau à bord avec SuperCam, version améliorée de la ChemCam (et il y a aussi une belle histoire de pierre martienne liée à Thomas Pesquet).
La Chine rejoindra en cette année 2021 le club très fermé des engins mobiles sur la planète rouge. Sa sonde Tianwen-1 doit certes se placer sur orbite le 10 février, cependant elle larguera plus tard son atterrisseur avec un rover de 240 kg, probablement en avril, qui visera la région d’Utopia Planitia (très loin de Curiosity ou Perseverance). Il y aura alors 3 engins mobiles qui arpenteront les paysages martiens… sans aucun risque d’embouteillage !

«Selfie» de Curiosity acquis le 25 octobre 2020. Les 59 clichés nécessaires ont été réalisés avec une caméra située sur le bras robotique du rover. Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

«Selfie» de Curiosity acquis le 25 octobre 2020. Les 59 clichés nécessaires ont été réalisés avec une caméra située sur le bras robotique du rover.
Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS

     

     

     

    Conformément aux directives gouvernementales de lutte contre la propagation du virus Covid-19, la Cité de l’espace ferme ses portes du jeudi 29 octobre 18h jusqu’à nouvel ordre.

     

     

    Nous vous remercions de votre compréhension.