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Il y a 45 ans : Apollo 15 ramenait la pierre de Lune de la Cité de l’espace

Il y a 45 ans : Apollo 15 ramenait la pierre de Lune de la Cité de l’espace

Du 26 juillet au 7 août 1971, Apollo 15 signa la quatrième expédition habitée à la surface de notre satellite naturel. L’une des roches lunaires ramassées par l’équipage de cette mission est exposée à la Cité de l’espace de Toulouse.

Le 26 juillet 1971, l’imposante fusée lunaire Saturn V de la mission Apollo 15 quitte la Floride. Pour la septième fois, des astronautes voguent vers notre satellite naturel après Apollo 8 (tour de la Lune), Apollo 10 (test du Module Lunaire autour de la Lune), Apollo 11 (premiers hommes sur la Lune), Apollo 12, Apollo 13 (pas d’alunissage, équipage ramené sain et sauf après explosion dans le Module de Service) et Apollo 14. Il s’agit donc aussi de la quatrième mission qui voit des astronautes fouler le sol sélène et la première avec le Lunar Rover Vehicle (LRV), voiture biplace sur batteries qui permit à David Scott et James Irwin de se déplacer plus loin que leurs collègues.

Le film NASA d’époque ci-dessous raconte le déroulé de ce vol.

Décrochez la Lune à la Cité de l’espace

Lors de leur deuxième sortie en scaphandre, le 1er août 1971, le commandant David Scott et le pilote du Module Lunaire Eagle James Irwin se dirigent vers le bord du cratère Dune à 3 km de leur vaisseau. C’est là qu’ils prélèvent des échantillons sur un rocher dont celui numéroté 15499. Ses dimensions sont de 17x8x8 cm pour une masse d’environ 2 kg.

Apollo 15 - Cité de l'espace - Lune

À la cité de l’espace de Toulouse, la pierre de Lune ramenée par la mission Apollo 15 de la NASA est exposée dans la section « Quai du Système solaire ».
Crédit : Cité de l’espace

Comme d’autres échantillons lunaires des missions Apollo, 15449 a été découpé en plusieurs sous-échantillons pour analyses, expériences… et expositions ! La Cité de l’espace a pour sa part reçu ce qu’on appelle communément une « pierre lunaire » référencée 15499,10. Comprenez l’extrait (sous-échantillon) n°10 de 15499. Il pèse 163,44 g. En regardant ce morceau arraché à notre satellite naturel et ramené par les astronautes d’Apollo 15 voici 45 ans, les visiteurs de la Cité de l’espace décrochent la Lune, en quelque sorte, tout en contemplant un symbole fort d’une page importante de l’histoire de l’astronautique !

La vidéo Cité de l’espace ci-dessous détaille où cette pierre a été prélevée.

Apollo 15 a pris fin le 7 août 1971 avec le retour des 3 astronautes (en plus de Scott et Irwin, n’oublions pas Alfred Woden, pilote du Module de Commande). Dans la vidéo ci-dessous qui date de 2011, le quarantième anniversaire de cette mission était célébré au Kennedy Space Center Visitor Complex en présence de l’équipage et avec notamment un discours teinté d’humour de Neil Armstrong, le premier marcheur lunaire. On remarquera qu’il souligne avec justesse l’importance du pilote du Module de Commande (en l’occurrence Worden) des missions Apollo.