Samantha Cristoforetti commandera l’ISS

Samantha Cristoforetti commandera l’ISS

L’astronaute italienne de l’ESA commandera l’Expédition 68 de la Station Spatiale Internationale en 2022. Elle sera la première femme Européenne à un tel poste.

Née le 26 avril 1977 à Milan en Italie, Samantha Cristoforetti est ingénieure et pilote de l’Armée de l’Air italienne lorsque’elle est sélectionnée astronaute par l’Agence Spatiale Européenne (ESA) en 2009, la même promotion que le Français Thomas Pesquet. Cinq ans plus tard, en novembre 2014, elle s’envole pour sa première mission spatiale, participant aux Expéditions 42 et 43 de la Station Spatiale Internationale (ISS). Revenant sur Terre en juin 2015, elle resta là-haut presque 200 jours (199 jours et 16 heures). Pour son deuxième vol orbital, planifié pour 2022, elle retrouvera l’ISS avec cette fois-ci la responsabilité de son commandement.

Une Européenne à la tête de l’ISS

Le 3 mars dernier, l’ESA avait annoncé que Samantha Cristoforetti était assignée à une nouvelle mission d’environ 6 mois à bord de l’ISS. Elle partira de Floride à bord d’une capsule Crew Dragon de SpaceX au printemps 2022 (vol Crew-4). Le début du mois d’avril est évoqué. Ses compagnons de voyage seront les Américains Kjell Lindgren et Robert Hines. La quatrième place de la capsule n’est pas encore définitivement attribuée.

Samantha Cristoforetti dans le poste d’observation Cupola de l’ISS lors de sa mission de 2014-2015. Crédit : NASA

Samantha Cristoforetti dans le poste d’observation Cupola de l’ISS lors de sa mission de 2014-2015.
Crédit : NASA

À la fin du mois de mai dernier, l’ESA a précisé que Samantha Cristoforetti commandera l’Expédition 68a de l’ISS. Le tout découle d’un accord entre les 5 agences partenaires de la station (la NASA pour les Etats-Unis, Roscosmos pour la Russie, l’ESA pour l’Europe, la JAXA pour le Japon et l’ASC pour le Canada). L’Italienne a déclaré accueillir cette responsabilité «avec humilité». Elle a aussi enregistré une vidéo dans laquelle elle encourage les personnes à déposer leur candidature pour la nouvelle sélection d’astronautes de l’ESA. La date limite du 28 mai a été repoussée au 18 juin 2021.

Patron des astronautes européens, le Belge Frank De Winne précise en quoi consiste le commandement de l’ISS : «Bien que le contrôle global de la Station incombe aux directeurs de vol au sol, le commandant de la Station spatiale s’efforce de favoriser l’esprit d’équipe entre les astronautes et entre les équipes au sol et dans l’espace, en veillant à ce que tous les membres de l’équipage puissent donner le meilleur d’eux-mêmes». Un rôle que connaît bien Frank De Winne puisqu’il a été le premier astronaute ESA à l’exercer ! C’était en 2009 lors de l’Expédition 21.
Samantha Cristoforetti deviendra ainsi en 2022 la cinquième personne de nationalité européenne à ce poste après Frank De Winne bien sûr, mais aussi Alexander Gerst (Expédition 52 en 2018), Luca Parmitano (Expédition 61 en 2019-2020) et Thomas Pesquet (Expédition 66 prochainement cette année).
Samantha Cristoforetti sera aussi la quatrième femme à la tête de la station après les Américaines Peggy Whitson (Expédition 16 en 2007-2008 et Expédition 51 en 2017), Sunita Williams (Expédition 33 en 2012) et Shannon Walker (11 jours pendant l’Expédition 65 en avril 2021).