BepiColombo a survolé Mercure

BepiColombo a survolé Mercure

Le 1er octobre, la sonde BepiColombo qui associe l’Europe et le Japon a pour la première fois survolé Mercure. Cinq autres survols seront nécessaires avant de se poster sur orbite autour de cette planète fin 2025.

BepiColombo est une sonde de l’Agence Spatiale Européenne (ESA) conçue pour étudier Mercure, la planète la proche qui Soleil. Cette exploration scientifique se déroule en partenariat avec l’agence japonaise JAXA. Après un décollage le 20 octobre 2018 depuis Kourou au sommet d’un lanceur Ariane 5, BepiColombo a entamé un long voyage.

Des survols avant l’orbite

Atteindre Mercure est un réel défi de navigation, car il faut ralentir suffisamment la sonde, pourtant constamment attirée et accélérée par le Soleil, pour qu’elle puisse devenir «prisonnière» du champ de gravitation de la planète. Afin d’éviter de dépenser du carburant qui exigerait un engin bien trop massif, les missions vers ce monde utilisent l’assistance gravitationnelle. Le principe est qu’en passant à proximité d’une planète, on modifie la trajectoire de la sonde, on l’accélère ou la décélère. BepiColombo a ainsi déjà survolé la Terre le 10 avril 2020, puis Vénus les 15 octobre 2020 et 15 août 2021.
Le 1er octobre à 23h34 Temps Universel (2 heures de plus pour la France métropolitaine), la sonde européenne et japonaise a pour la première rencontré son objectif, passant au plus près à seulement 199 km de sa surface. Ci-dessous, une vidéo de l’ESA qui regroupe les principales images obtenues.

Le voyage de BepiColombo est loin d’être fini. La sonde devra survoler encore 5 fois Mercure en juin 2022, juin 2023, septembre 2024, décembre 2024 et janvier 2025. Lors de cette même année 2025, elle pourra enfin se placer sur orbite autour de cette planète et en entamer une étude scientifique détaillée.
Le nom BepiColombo a pour origine le mathématicien italien Giuseppe Colombo (1920-1984) surnommé Bepi et qui a théorisé l’assistance gravitationnelle. Ses travaux ont été confirmés puis utilisés par la NASA pour la sonde Mariner 10 dans les années 1970. Le périple de BepiColombo employant beaucoup le principe de l’assistance gravitationnelle, l’hommage rendu est on ne peut plus justifié !

Ci-dessous, 2 photos de Mercure par BepiColombo le 1er octobre 2021. Les principaux repères géologiques de la planète ont été identifiés.

Credit: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

Credit: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

 

Credit: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

Credit: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO

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