NG-14 rend hommage à Kalpana Chawla

Portrait NASA de Kalpana Chawla (à gauche) et écusson du vol NG-14 d'un cargo Cygnus. Crédit : NASA/Northrop Grumman/Cité de l'espace

Portrait NASA de Kalpana Chawla (à gauche) et écusson du vol NG-14 d’un cargo Cygnus. Crédit : NASA/Northrop Grumman/Cité de l’espace

La firme privée américaine Northrop Grumman prépare la mission NG-14, un vol de son cargo automatique Cygnus à destination de la Station Spatiale Internationale pour le compte de la NASA. Ce sera la quatorzième prestation de service (depuis 2013) d’un vaisseau de ce type dont le module pressurisé est fabriqué en Italie par Thales Alenia Space.
Pour ce vol NG-14, dont le décollage est planifié pour la fin septembre, Northrop Grumman a décidé de baptiser le cargo Cygnus du nom de Kalpana Chawla afin de rendre hommage à l’astronaute de la NASA qui a perdu la vie lors de la destruction de la navette Columbia en 2003 avec ses six collègues de la mission STS-107. Née à Karnal en Inde en 1962, Kalpana Chawla a poursuivi ses études d’ingénierie commencée dans son pays en allant aux États-Unis (universités du Texas à Arlington et du Colorado à Boulder). Elle obtint la nationalité américaine en 1991 et fut sélectionné astronaute par la NASA en 1994. Lors de son baptême spatial en 1997 (STS-87, navette Columbia), elle est devenue la première femme née en Inde à atteindre l’orbite. Sa deuxième mission fut STS-107, à nouveau avec la navette Columbia, qui se termina de façon dramatique.

Les cargos Cygnus sont depuis le début de ce programme nommés pour honorer des femmes et des hommes qui ont apporté une contribution significative au spatial. Pour l’instant, il s’agit en majorité d’astronautes. On notera que Kalpana Chawla est la deuxième personne membre de l’équipage de STS-107 à être ainsi honorée après le commandant Rick Husband en 2006 pour le sixième vol d’un Cygnus.

Page officielle de la mission sur le site de Northrop Grumman